Bootstrapping ditt företag kommer med utmaningar

Bill Keleher grundade det som nu kallas Kennebec River Biosciences 1996 nÀr han var i slutet av 20-talet. Han har byggt det Richmond-baserade företaget, som tillhandahÄller laboratorietjÀnster och hÀlsoprodukter till vattenbruksföretag, till en punkt dÀr det för nÀrvarande har 15 anstÀllda och kunder frÄn Down East Maine till Panama till Vietnam.

William Keleher, VD, Kennebec River Biosciences

Men företagets bana har inte varit utan vÀxande smÀrtor. Under de senaste 20 Ären har han haft sin del av misstag och utmaningar. Under de tidiga Ären började Keleher och hans ursprungliga partner, Deborah Bouchard, slÄ huvudet pÄ strategi och var inte överens om den bÀsta vÀgen för att vÀxa verksamheten. DödlÀget var utmanande och skapade viss missnöje, som Keleher diskuterar i intervjun, och ledde till att han köpte ut henne 2005.

Keleher anstÀllde en ny partner, en anstÀlld vid namn Cem Giray, och de har fortsatt att starta upp verksamheten med hjÀlp av bidrag frÄn Maine Technology Institute. Företagets ursprungliga erbjudanden var alla serviceinriktade, men det har gjort stora investeringar under de senaste Ären och tillverkar nu ocksÄ vacciner och andra produkter för sina fiskodlingskunder.

Keleher sa att företaget upplever ”tvĂ„siffrig” tillvĂ€xt i Ă„r pĂ„ grund av nĂ„gra saker, inklusive tillvĂ€xt inom vattenbruksindustrin och det faktum att företaget fick klartecken frĂ„n federala tillsynsmyndigheter förra Ă„ret för att utveckla en anlĂ€ggning för produktion av autogent. vacciner för fisk – ett godkĂ€nnande som kraftigt utvidgade dess förmĂ„ga att utforma och tillhandahĂ„lla anpassade, stamspecifika vacciner till kunder runt om i vĂ€rlden.

”Med den hĂ€r förmĂ„gan har intĂ€kterna ökat avsevĂ€rt Ă„r över Ă„r och förbĂ€ttrat vĂ„r lönsamhet,” sa han.

I intervjun behandlar Keleher tidiga utmaningar som ledde till att han köpte ut sin partner, vad som hÀnde nÀr konsolideringen inom vattenbruksindustrin ledde till att hans intÀkter minskade med 40 procent, och varför han aldrig sökte investerare för att fÄ tillvÀxt för sin verksamhet.

Vad var din första entreprenörsupplevelse?

NÀr jag var tonÄring uppfostrade jag daggmaskar i min förÀldrars kÀllare. NÀr verksamheten var högst hade jag över 10 000 maskar som jag skulle sÀlja till betesbutiker. Under mitt bÀsta Är tror jag att jag tjÀnade nÀra $ 1 000.

Jag tror att entreprenörskap Ă€r att inte vara rĂ€dd för systemet, oavsett vilket system som kan vara. Till exempel, förra gĂ„ngen vi sĂ„lde vĂ„rt hus, gjorde vi det sjĂ€lva. Du pratar med mĂ€nniskor och sĂ€ger till dem att du sĂ„lde ditt eget hus och de Ă€r som, ”Vad? PĂ„ vilket sĂ€tt?” De Ă€r sĂ„ rĂ€dda för systemet och det faktum att det Ă€r okĂ€nt och de vet inte hur man gör det. Det Ă€r vanligtvis inte sĂ„ svĂ„rt som du tror det Ă€r.

Du grundade Kennebec River Biosciences nÀr du fortfarande var i 20-talet. KÀnde du dig förberedd?

Vid den tiden kÀnde jag att jag var mestadels beredd, men nÀr jag tÀnkte tillbaka pÄ det nu var jag inte sÄ beredd som jag kunde ha varit. Som sagt, jag tror inte att du nÄgonsin kan veta allt du behöver. Du mÄste vara sÀker och vara villig att arbeta utanför din komfortzon. Du kommer sÀkert att göra misstag, men under tiden lÀr du dig mycket om dig sjÀlv och driver ditt företag.

Vad har varit den största utmaningen du har mött nÀr du odlar företaget?

Det kom en punkt dÀr min ursprungliga affÀrspartner och jag hade olika Äsikter om hur vi kunde uppnÄ tillvÀxt och hur stor risk vi bÄda var villiga att ta för att fÄ det att hÀnda. Jag tror att jag var villig att ta mycket mer risk. Jag tror att det som hÀnde Àr att jag blev missnöjd till en punkt dÀr jag kanske var villig att gÄ bort frÄn allt.

Hur kom du över den utmaningen?

Situationen orsakade viss missnöje och det byggde nÄgra murar. Jag var pÄ staketet. GÄr jag bara eller försöker jag köpa ut det? I slutÀndan kunde jag strukturera ett buy-out, men det innebar att ta mer skulder, vilket jag inte ville göra för tillfÀllet. I efterhand tror jag att jag vÀxte mycket frÄn det och skulle ha gjort det annorlunda och skulle ha haft en mer uppriktig diskussion. TyvÀrr intrÀffade förvÀrvet samtidigt som det skedde en konsolideringsomgÄng inom den nordamerikanska vattenbruksindustrin vilket ledde till en minskning av vÄra intÀkter med cirka 40 procent. Det var riktigt tufft.

Vilka misstag har du gjort och vad lÀrde du dig av dem?

Det största misstaget var att inte göra justeringar av vÄr arbetskraft snabbare nÀr det skedde en betydande nedgÄng i intÀkterna. NÀr du Àr ett litet företag Àr du ungefÀr som en familj och varje snitt Àr personligt. Det kan ibland vara ganska nykterande och om du skulle fÄ slut pÄ kontanter skulle det riskera hela företagets lönsamhet. I slutÀndan mÄste du vara Àrlig och pÄ förhand om vad som hÀnder och varför en förÀndring mÄste göras. I efterhand skulle jag ha gjort det snabbare eftersom det förlÀngde smÀrtan och det var inte bra. Dessa typer av samtal Àr svÄra, men du mÄste göra det, för om du inte gör det och du har slut pÄ pengar förlorar alla sitt jobb.

Har det funnits personliga utmaningar med att grunda företaget?

Vi startade företaget nĂ€r jag var i slutet av tjugoĂ„rsĂ„ldern. Dagarna var lĂ„nga, men jag hade verkligen inga andra Ă„taganden Ă€n att se till att verksamheten lyckades. Utmaningen kom nĂ€r mitt personliga liv tĂ€vlade med mitt affĂ€rsliv. Äktenskap och barn, samtidigt som de komplicerar saker (pĂ„ ett bra sĂ€tt), hĂ„ller dig ocksĂ„ jordad.

Vad har förvÄnat dig med att bygga ett företag?

Jag tror att förmÄgan att komma pÄ en idé, utveckla en plan och sedan fÄ den att hÀnda. Du har verkligen förmÄgan att skapa nÄgot och sedan se hur det gör pÄ marknaden. Det Àr det som fÄr mig att vilja gÄ till jobbet varje dag.

Prata om ditt beslut att starta företaget.

Företaget startade med ett lÄn pÄ 45 000 dollar frÄn Key Bank, som ocksÄ stöddes av SBA. Vi hade blivit avvisade av de tvÄ första bankerna, men Key kunde fÄ det godkÀnt, men krÀvde 2500 dollar frÄn varje Àgare.

Att inte sÀlja eget kapital har varit ett medvetet beslut och speglar vÄr lÄngsiktiga strategi för att bygga upp vÄr verksamhet. Vi har kunnat finansiera tillvÀxt genom bootstrapping, men har tagit pÄ oss skulder nÀr en infusion av kapital behövdes. Som ett vattenbruksfokuserat bioteknikföretag har vi ocksÄ kunnat utnyttja program genom Maine Technology Institute och den federala regeringen (dvs. SBIR) som har gjort det möjligt för oss att utveckla nya produktlinjer och finansiera vÄr forskning och utveckling.

Hur vet en grundare om det Àr en bra idé att ta VC-pengar eller inte?

Min egen Äsikt Àr att du ska vara i en sÄ stark position som möjligt innan du övervÀger VC-pengar. I slutet av dagen beror det pÄ vilken typ av tillvÀxt du försöker uppnÄ. Ju brantare tillvÀxtkurvan desto fler medel behöver du för att förverkliga den.

TvÄ rÄd till tidiga företagare?

Du lĂ€r dig mest nĂ€r saker inte gĂ„r enligt planer eller helt misslyckas. Det andra rĂ„det Ă€r att inte svettas smĂ„ saker – fokusera pĂ„ det som Ă€r viktigt.

LÀs mer om startutveckling i Portland, Maine pÄ TechCo

Redaktörens anmÀrkning: Founder Forum, en veckovy intervju med en startup-grundare i Maine, sponsras av Maine Technology Institute.