Livet som NBA Data Scientist

Barn över hela landet drar till parkerna, YMCA och skolan för att skjuta bĂ„gar och driva sin dröm att spela i NBA. För Anthony So var realismen att spela med Kobe inte i hans framtid, men förmĂ„gan att arbeta nĂ€ra “go-to” killarna blev en möjlighet. LĂ€s hans inspirerande historia om att nĂ„ sin dröm att arbeta i NBA genom att anvĂ€nda datavetenskap.

“Han har spel” hĂ€nvisar vanligtvis till nĂ„gons atletiska fĂ€rdigheter eller romantiska swagger. I Anthony So: s fall har han galna spel … datavetenskapsspel – utan tvekan de hetaste fĂ€rdigheterna i nĂ€ringslivet idag.

Skillnaden Ă€r att i de flesta branscher, efter en lĂ„ng dag med gruvdata, “gĂ„r inte analytiker ut frĂ„n kontoret och in i spelet” sĂ„ som hans kollegor gör pĂ„ Talking Stick Resort Arena.

Som analytiker för basketanalys för Phoenix Suns anvÀnder So sin datavetenskapliga kunskap för att ge sitt lag en vinnande fördel. Och sedan finns det förmÄnerna, som att flyga till förra mÄnadens MIT Sloan Sports Analytics-konferens för att tÀnka pÄ med andra atletiska datamÀstare och njuta av insikt frÄn statistikguru Nate Silver.

SÄ har kommit lÄngt sedan hans högskoledagar, dÄ han arbetade i ett biotekniklaboratorium och ifrÄgasatte sin karriÀrvÀg.

bild

Den 30-Ärige Àr en Jersey-pojke, uppfostrad cirka 30 minuter öster om Philadelphia. Han har alltid varit sportfantast, men basket Àr hans rÀtt. Som barn, Ànnu mer Àn att spela hoops och rooting för Sixers, drogs So till statistiken. Han tog sportavsnittet frÄn förÀldrarnas tidning och kammade igenom rutorna och jÀmförde namnen och siffrorna med de pÄ hans NBA-handelskort.

Eftersom att spela college-boll inte fanns i korten för So, och en datadriven “Moneyball” -metod för pro-sport Ă€nnu inte var nĂ„got, studerade han bioteknik vid UPenn.

“Det lĂ€t vĂ€ldigt tilltalande”, pĂ„minner han om, “för det kombinerade tvĂ„ saker jag Ă€r riktigt bra pĂ„ – matematik och naturvetenskap.”

Sedan började verkligheten.

SĂ„ brinner inte för bioteknik, och han kĂ€nde sig inblandad av programmets styvhet. Han lĂ€ngtade efter att utforska andra Ă€mnen, ta skott pĂ„ att “tillĂ€mpa mina fĂ€rdigheter och analytiska tankesĂ€tt mot en annan bransch.” Han kanaliserade en del av sin nyfikenhet i sin senioravhandling, The Limits of Human Athletics.

“Det hĂ€r var tillbaka nĂ€r Usain Bolt och olympiska simmare satte rekord vid sommarspelen 2008 i Kina”, sĂ€ger sĂ„. “Jag försökte förutsĂ€ga nĂ€r nĂ€sta rekord skulle sĂ€ttas, eller hur mycket ett rekord skulle brytas.”

Han avslutade sin examen och svÀngde genast till finansvÀrlden. Trots att han inte hade nÄgon affÀrserfarenhet och en brant inlÀrningskurva, smed sig han sjÀlv in i en finansanalytiker pÄ Delaware-baserade kapitalförvaltningsföretag BlackRock och tillhandahöll data- och riskanalys till portföljförvaltare tillsammans med insikt i hur deras fonder presterade.

“Jag sĂ„g hur vĂ€rdefull datavetenskap var för att lösa de problem som portföljförvaltarna övervĂ€gde”, sĂ€ger So.

PÄ sin fritid skapade han egna datauppsÀttningar för att utvÀrdera basketspelare hur han bedömde portföljinnehav och bloggade sina analyser. DÄ kom han över ett jobb som letade efter kandidater som kunde utföra dataanalys om basketrelaterade frÄgor.

“Jag tĂ€nkte att om jag kunde höja mina fĂ€rdigheter kunde jag ge mycket vĂ€rde till lag som letar efter mĂ€nniskor med den hĂ€r fĂ€rdighetsuppsĂ€ttningen”, sa So.

Han försökte först finjustera sitt datavetenskapsspel genom att ta online-kurser.

“Jag insĂ„g att medan jag gjorde framsteg var det förmodligen mycket lĂ„ngsammare Ă€n om jag följde ett verkligt program med instruktörer och kamrater som var i samma bĂ„t som jag.”

AvskrĂ€ckt nĂ€r det skulle ta en traditionell magisterexamen och “glada över möjligheten att vara en del av ett samhĂ€lle dĂ€r mĂ€nniskor verkligen förstod vilken typ av fĂ€rdigheter jag letade efter”, sĂ„ studsade till San Francisco och fokuserade pĂ„ att skĂ€rpa hans datavetenskapliga fĂ€rdigheter pĂ„ Galvanize.

Anthony-Phoenix-Suns-1 kopia 3

Anthony So utjÀmnade sina fÀrdigheter och fick sitt drömjobb med Phoenix Suns.

Efter examen frÄn programmet och utnyttjande av Galvanize-nÀtverket gjorde han en datavetenskaplig provning med Phoenix Suns.

”Det Ă€r lĂ€tt att hitta mĂ€nniskor som utmĂ€rker sig inom datavetenskap eller Ă€lskar basket; att hitta mĂ€nniskor som passar bĂ„da egenskaperna Ă€r lite mer utmanande, sĂ€ger Jake Loos, chef för basketanalys och teknik för Phoenix Suns. “Det som verkligen drog mig till Anthony var hans förmĂ„ga att helt enkelt prata basket och förstĂ„ hur analys kan göra en bestĂ„ende effekt pĂ„ ett NBA-front office.”

Efter en sommarpraktik accepterade So en heltidstjÀnst hos Suns och tillbringade sina dagar med att jonglera flera uppgifter som att förbereda en uppdelning efter Suns prestationer, granska en motstÄndares styrkor och svagheter eller vilka spelare som gör det bra pÄ 3-punktslinje.

En annan aspekt av jobbet Àr att fÄ en datadriven kÀnsla för de tillgÄngar som rivaliserande NBA-lag kan övervÀga eller eftertraktar för potentiella affÀrer.

“Det Ă€r ungefĂ€r som ett spel poker”, sĂ€ger So. “Vi försöker bestĂ€mma vilka hĂ€nder andra lag hĂ„ller och förvĂ€ntar oss vilka rörelser som kan hĂ€nda runt ligan och hur de kan pĂ„verka oss.”

Det Àr inte bara det att So hittade sin söta plats vid skÀrningspunkten mellan pro basket och datavetenskap. Det finns en inneboende utmaning i att tillÀmpa analyser pÄ friidrott som han tycker Àr mer övertygande Àn att dissekera fonder eller att tippa i ett biotekniklaboratorium.

“NĂ€r du analyserar ekonomi vet du i allmĂ€nhet hur de kommer att bete sig med tanke pĂ„ en etablerad uppsĂ€ttning regler och mĂ€tvĂ€rden baserade pĂ„ data frĂ„n det förflutna”, konstaterar han. ”Att utvĂ€rdera spelare involverar mĂ„nga andra faktorer som inte kan kvantifieras. Det Ă€r till exempel svĂ„rt att hitta en spelares psyke och deras instĂ€llning till spelet. I slutet av dagen Ă€r idrottare mĂ€nskliga som resten av oss. NĂ„got utanför deras arbete kan pĂ„verka dem. Det Ă€r vĂ€ldigt svĂ„rt att kvantifiera med sĂ€kerhet hur dessa externa faktorer kommer att pĂ„verka deras prestanda i ett spel. ”

Att fördjupa sig i dessa utmaningar och data som informerar beslut om stora ligan “har gjort min kĂ€rlek till spelet starkare”, sĂ€ger sĂ„. För en all-star datavetenskap som lever drömmen Ă€r han uppfriskande jordad. “Datavetenskap hjĂ€lper mig att svara pĂ„ de frĂ„gor som jag Ă€r nyfiken pĂ„”, tillĂ€gger han med ett flin, “och lyckligtvis lyckades jag göra ett yrke av det.”

LÀs mer inspirerande berÀttelser pÄ Tech.Co.